El billete de banco

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Primer billete europeo (Banco de Estocolmo)

El 16 de julio de 1661 se pone en circulación el primer billete de banco en Europa, y es emitido por el Banco de Estocolmo. El sistema, mal manejado, causó que el Banco entrara en pérdidas y debiera ser intervenido por el gobierno, pero el uso del billete de banco, con sus ventajas y desventajas, se generalizó y se hizo universal.

Un billete de banco, conocido también como papel moneda, es una especie de documento, hecho por un banco, que constituye en sí una promesa de pago. Al comienzo el papel contenía la promesa de ser pagado a su presentación, en monedas. Pero después comenzó a ser una forma de moneda por sí mismo.

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Billete de la Dinastía Song (siglo XII)

La idea de usar un material liviano que constituyera una promesa de pago al ser presentado, nació en China durante la Dinastía Han en el 118 a de C., el material original era el cuero. Posteriormente, durante la Dinastía Tang en el siglo VII, se desarrolló el sistema del papel moneda tal como lo conocemos actualmente, de manera que los comerciantes podían evitar el manejo de la pesada carga que significaba la moneda metálica.

En Europa el concepto del papel moneda llegó durante el siglo XIII, a través de los viajeros como Marco Polo. Los bancos medievales usaron Letras de Cambio, que podían usarse como una especie de papel moneda pero con ciertas limitaciones.

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Billete impreso en seda del Kanato de Khiva (en el actual Uzbekistán)

El billete de banco tiene, dependiendo de los países y la época, los más diversos tamaños, formas y colores, y pueden estar fabricados de papel, tela o polímeros.

A estos papeles o tarjetas las hace cortar de varios tamaños, por lo general como tarjetas largas y estrechas. Una pequeña, a la cual le da el valor de la mitad de un sueldo; otra mayor, que vale un sueldo; otra de medio ducado de Venecia, y otra de dos ducados, y otra de cinco, y otra de diez. Otra hay que vale un bizancio, y otra de tres bizancios, y así hasta diez bizancios. Todos estos papeles o tarjetas son sellados con el signo del Gran Khan. Hace fabricar tal número de ellos, que puede comprar fácilmente todos los tesoros de la tierra. Y una vez estampillados, los hace repartir por todas las provincias, reinos y señoríos y paga con ellos todas sus cuentas.
(Marco Polo, El libro del millón)

La denominación de los billetes puede ir desde el número más pequeño a los valores estratosféricos causados por la inflación explosiva que han sufrido algunos países en el transcurso de la historia, pero hay un billete de alta denominación que es el protagonista de una divertida pero también aleccionadora historia de Mark Twain.

tumblr_mbn65ymiY01qijeeso1_400Recordarán ustedes que el Banco de Inglaterra emitió una vez dos billetes de 1 millón de libras cada uno, para ser usados con un proósito muy particular relacionado con una transacción con un país extranjero. Por alguna razón solo uno fue utilizado y cancelado; el otro permanecía en las bóvedas del banco. Bueno, los hermanos, conversando un día, se preguntaron que le sucedería a un forastero perfectamente honesto e inteligente, si se encontrara en Londres, abandonado, sin un amigo, sin más dinero que un billete de 1 millón de libras y sin la posibilidad de explicar como lo había obtenido.
El hermano A opinó que moriría de hambre; el hermano B, que no lo haría.
(Mark Twain, El billete de un millón de libras)

Actualmente el billete de banco convive con la moneda metálica y también es objeto de colección, la notafilia es una rama de la numismática que se dedica al papel moneda, para el que existen amplios catálogos.

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